La primera central comercial de energía termosolar de Latinoamérica funcionara en 2020

La primera central comercial de energía termosolar de Latinoamérica funcionara en 2020

Los heliostatos son espejos gigantes que reciben los rayos del sol. En el caso del proyecto Cerro Dominador, la planta -que tiene un avance del 60% y acaba de iniciar su última fase de construcción a cargo del consorcio Acciona y Abengoa- contará con 10.600 heliostatos, que abarcan 1.000 hectáreas y que están instalados de tal manera que siguen la órbita del sol (inspirándose en el movimiento de los girasoles).

El Norte Grande de Chile es la zona que recibe la mayor radiación solar en el mundo. El Desierto de Atacama es, de hecho, el lugar con los índices más altos.


Desierto de Atacama, región de Antofagasta, Chile. 
Hailey KeanUnsplash.

En las últimas décadas, el potencial energético de esta zona ha sido aprovechado, en su mayoría, por las empresas de la región de Antofagasta, que han construido sus propias plantas para generar la electricidad que necesitan para sus industrias, pero no en una escala más masiva.

Sin embargo, en 2013 nuestro país se impuso la siguiente meta: que al 2025, un 20% de la matriz energética nacional provenga de energías limpias. Para eso, está impulsando proyectos de gran escala. Uno de ellos es Cerro Dominador, la primera planta termosolar de América Latina.

¿Dónde está la planta? ¿Cómo se genera esta energía? ¿Ya está funcionando?

Probablemente, la última vez que escuchaste hablar de la ciudad María Elena fue en las clases de historia en el colegio, cuando explicaban su rol en el auge salitrero de Chile, a inicios del siglo XX.

Pero, en 2014 esta ciudad —ubicada 60 kilómetros al norte de Calama- volvió a tener fama mundial. ¿Por qué?

Porque se inició la construcción de Cerro Dominador, un proyecto energético de categoría mundial que toma su nombre de un cerro cercano y que cuenta con una planta fotovoltaica y otra termosolar. Un dos por uno en términos energéticos, que produce energía solar térmica. ¿Cómo es y cómo funciona cada una?

La planta fotovoltaica, por un lado, está compuesta por 392.000 paneles fotovoltaicos, los que capturan la radiación solar y generan 100 MW. La planta termosolar, por el otro lado, tiene una capacidad de producción de 110 MW y está integrada por heliostatos y una torre receptora.

¿Cómo funcionará esta planta cuando esté lista?

Conocida como energía solar de concentración, la energía solar térmica tiene dos elementos básicos: el sol y los heliostatos. Ambos tienen que interactuar para producir calor, el que luego se transformará en electricidad. ¿Y cómo lo hacen?


Heliostatos. Fuente: Cerro Dominador.

En conjunto, todos estos espejos reflejarán los rayos del sol sobre un receptor que está en la punta de una torre, la cual está en el centro y tendrá 250 metros de altura. Así, cuando se complete, se convertirá en la segunda edificación más alta de Chile, tras la Gran Torre Santiago, o Costanera Center, que tiene 300 metros de altura.


Fuente: Cerro Dominador.

De esta manera, el receptor de la punta de la torre calentará hasta los 565°C unos contenedores de sales fundidas que están a sus pies y que encenderán una caldera y esta, a su vez, una turbina. Entre ellos habrá un flujo de vapor que, mediante su circulación a diferentes temperaturas, generará energía eléctrica.

Fuente: Cerro Dominador.

2020 es el año clave

La termosolar comenzará a funcionar en 2020 al 100%. O sea, ese año, 210 MW generados en la planta se inyectarán al sistema público de electricidad. Por ahora está funcionando solamente la planta fotovoltaica, la cual empezó a operar en enero de este año, entregando 100 MW a industrias y viviendas.


Fuente: Cerro Dominador.

La electricidad producida en esta planta será mucho más estable que la generada por otros sistemas, ya que se producirá durante las 24 horas del día y tiene un almacenamiento térmico de 17,5 horas. Además, será mucho más limpia y evitará que se emitan a la atmósfera 870.000 toneladas anuales de CO2. Después de estas cifras, ¿cabe alguna duda de sus beneficios?

Chile aparece en el mapa energético global

La construcción de esta planta representa un paso gigante para avanzar en la independencia de los combustibles fósiles, sobre todo si consideramos que el potencial energético siempre lo tuvimos, pero recién ahora se está explotando.

Además, permite que nuestro país se posicione con una fuente de energía que cada vez adquiere mayor relevancia. De hecho, el 6% de la demanda energética en 2030 se podrá satisfacer a través de la energía termosolar, según un estudio de Greenpeace y de la Asociación Europea de la Industria Solar Termoeléctrica (ESTELA, en inglés). Por ahora, vamos avanzando hacia ese escenario.

Cerro Dominador en cifras

– 250 metros de altura tiene la torre receptora.
– 210 MW generará el proyecto en su totalidad.
– 2020 es el año en que iniciará su funcionamiento al 100%.
– 1.000 hectáreas tiene el complejo.
– 870.000 toneladas anuales de CO2 se dejarán de emitir.
– 392.000 paneles fotovoltaicos.
– 10.600 heliostatos o grandes espejos.
– US$ 1.400 millones de inversión, equivalente a CLP 921.200.000.000.

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